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科学家预测,两颗恒星或将撞在一起,变成夜空中最亮的星

宇宙中的天象千奇百怪,五花八门,什么火星大冲啊、几星连珠啊,总是有各种天文奇观上演。而且,每次天文奇观,都会有天文学家告诉我们:这个奇观千年一遇、百年难逢,错过要等几百年。

今天咱们要说的这个奇观,多少年一遇我不知道,但是目测我这辈子,只要能看到一次就满足了:那就是恒星相撞。

我们知道,宇宙中的天体都有着自己的运行规律,根据同样的法则,在自己的轨道上运行。而天体相撞这件事,最常见的就是流星进入地球,然后在大气中烧毁,偶尔有几颗会落地。在科学文章中,我们也听说过彗星撞木星,或者很久以前,行星相撞的事件。没想到这一次,要有恒星撞在一起,着实令人震惊:老铁,莫非喝多了?

本故事的两个主角,是位于天箭座的两颗恒星,它们组成了一个双星系统,名为V Sagittae(V Sge)。由于距离比较遥远,本身也不突出,所以用肉眼是根本无法看见它们的。

可能是“知耻而后勇”,自从1890年开始,这两颗恒星的亮度就在不断增加,目前的亮度已经是当时的10倍。

那么,为何一颗恒星会如此有规律地持续变亮呢?在1月6日举办于檀香山的第235届美国天文学会会议上,路易斯安那州立大学的物理与天文学系的天文学家Bradley E. Schaefer,Juhan Frank和Manos Chatzopoulos提出观点认为,这和两颗恒星的特点有关。

他们指出,这个双星系统属于宇宙中的激变变星,其中的V Sge是一颗白矮星,是它的伴星(普通恒星)质量的1/4左右。但V Sge有着更强大的引力,在互相围绕着旋转的过程中,扮演了一只爱吃窝边草的兔子的角色,吞噬着伴星的“身体”——氢。

我们知道,白矮星本身是死亡恒星的尸体。而V Sge对于伴星物质的掠夺,会让它重新被“引燃”,发出更强烈的光芒,也就是很多人昵称的吸血鬼恒星。

Schaefer很相信,这两颗恒星就是处于这样的一种恐怖或者说残酷的状态下,强大的一方暴虐地吞噬另一方,这就导致了整个双星系统的亮度不断增加。在过去的一百多年里,这个吞噬速度还不算最快。随着双方引力差距越来越大,吞噬的速度也会呈指数级迅速蹿升,吸积率急剧增加。

他们推测,在大约2083年的时候,这个吞噬过程将来到高潮。届时,V Sge的伴星所残存的一点物质会以惊人的速度落入V Sge上。接下来,两颗恒星就会发生融合,变成一颗更巨大的恒星。这颗新的恒星以当初的白矮星V Sge为内核,外面包裹着一个氢的燃烧层和更外侧的氢大气层。

在最后的吸积和融合过程中,这个双星系统会变得异常明亮,可以和目前夜空中最亮的恒星——天狼星媲美,甚至可能还要更亮。当然,这个过程不会持续太久,短则几天,长也只有几周,最多几个月。

根据科学家们的计算,这次千载难逢的天文奇观,大约会发生在2083年。不过,由于其亮度有一定的波动,所以这个数值也不完全准确,大约有16年以内的误差。也就是说,快的话可能2067年就撞上了,慢的话,恐怕要等到80年以后。

当然,这个预测本身也并没有下定论,只是极有可能。如果它们真的相撞,相信全世界的天文学家都不会放弃这个绝佳的机会,利用各种先进设备来观测,并且获取大量珍贵资料来研究宇宙。作为普通人,这种恒星相撞的奇观也是不容错过。不过,这也要看它们什么时候相撞。如果撞得早,我们还能赶上,如果撞得晚的话,恐怕就……